Botadura del barco de cemento Cuyamaca, el 12 de Junio de 1920 El primer buque de cemento en Europa era un bote construido por Maurice Lambot en Carces, Francia, en la Argens en 1849. Fue exhibido en la Exposición Universal de París en 1855. En 1859-60, en Holanda, Fabriek von Cemento-Iger Werken estaba produciendo barcazas de concreto para el tráfico del canal. Estos eran para embarque, siendo la mayor de 648 'x 48' y capaz de transportar 55 toneladas.

La compartimentación celular por mamparos longitudinales y transversales separados seis pies de distancia le dieron una fuerza tremenda a los cascos, que eran prácticamente imposibles de hundir. Casi al mismo tiempo una empresa neerlandesa usó "ferro-cemento" en una lancha de recreo. En ese proceso, un marco de acero de varillas cubiertas con un mortero dio un casco de media pulgada de espesor. Por lo tanto, los elementos para la construcción de barcos reforzados de hormigón se encontraban ya hace 150 años. Aúnque aún no existía, sin embargo, la tecnología para la construcción naval de hormigón de alta calidad y alto volumen. Tampoco habían diseños de manuales, o astilleros con experiencia para orientar a los diseñadores, ingenieros y gerentes. Ni los empresarios ni los armadores tenían suficiente visión práctica para decidir si un barco de hormigón podía navegar con utilidad.

En 1897, en Roma, Carlos Gabellini fabricó una serie de gabarras, barcazas, botes de remos, y pontones. Se utilizó un procedimiento de hormigón armado para hacer cascos que fueron elaborados con una laminación de alambres en redes, malla de alambre, y un mortero con llana.
En Francfort-am-Main, en 1909, los alemanes produjeron una barcaza de carga de 220 toneladas. En 1912 un barco de vela de concreto fue lanzado en Dresden. Y en Inglaterra, desde 1912 hasta 1917, una flota de barcazas de canal, algunas de ellas con una capacidad de 1400 toneladas, se encontraban en servicio comercial.

En 1917 el astillero Fougner de Moss de Noruega construyó, con gran repercusión internacional, a su propio riesgo (incapaz de encontrar un naviero que lo financiase), el primer diseño de un buque de altura con casco de hormigón, el "Namsenfjord". En esa misma época se comenzó un programa masivo en varios países, especialmente en Reino Unido y Estados Unidos.

Con el advenimiento de la Segunda Guerra Mundial, hubo una vez más escasez de oferta de acero. En 1942, el gobierno de EEUU contrató a la McCloskey & Company de Filadelfia, Pennsylvania, para construir una nueva flota de 24 barcos de hormigón. La construcción de la flota comenzó en julio de 1923 en Tampa, Florida. Las innovaciones en la mezcla de cemento y la composición hizo a estas naves más fuertes que sus predecesoras.

Otras compañías fueron contratadas para construir barcazas. Estos también fueron grandes buques, pero carecían de motores para moverlos. En cambio, fueron utilizados para el almacenamiento y arrastre alrededor de otros buques.
Después de la guerra, varios de estos barcos se convirtieron en diques flotantes en Canadá, y diez más fueron hundidos como rompeolas en Virginia.

Aunque el fin de la Segunda Guerra Mundial marcó el final de la construcción naval a gran escala de concreto, hasta hoy en día, pequeñas embarcaciones de recreo están siendo realizadas en hormigón. Alguna de ellas ha llegado a dar la vuelta al mundo en solitario, y sin escalas.

Algunos enlaces interesantes sobre este tema son los siguientes:

Fuentes: San Diego History, Sewss, Concret Ships

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